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Immigrante coreana intraprendente muore a 79 anni

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Hi Duk Lee, un immigrato che ha aiutato Koreatown a diventare una vivace comunità, è morto dopo una battaglia durata sei mesi con il cancro del colon, è stato riferito venerdì. Aveva 79 anni.

È morto nella sua casa di Silver Lake il 7 marzo, ha raccontato la famiglia al Los Angeles Times.

"Se ha fallito o avuto successo, ha sempre provato qualcosa di nuovo e ha apportato un cambiamento", ha detto sua figlia. "Voleva una certa comunità, le persone si aiutano reciprocamente. È orgoglioso di sapere che ha preso parte alla creazione di qualunque cosa ci sia ".

Lee arrivò a Los Angeles nel 1968 dopo essere fuggito dalla dittatura militare della Corea del Sud e lavorando brevemente come minatore in Germania. Quando si guardò intorno, sentì profondamente la mancanza del suo paese e sentì che c'era un buco nella sua nuova comunità, secondo il Times.

"Non avevano buoni ristoranti per l'intrattenimento o un luogo di incontro", ha detto al Times nel 2001. "Avevo programmato di creare Koreatown. I cinesi hanno Chinatown ovunque: New York, San Francisco, Los Angeles, Montebello. Ma non c'è Koreatown. "

Il primo successo di Lee arrivò nel 1971, quando aprì il mercato olimpico a Olympic e Normandie, una delle prime drogherie di proprietà coreana a Los Angeles. Acquistò cinque isolati nell'area, dove avrebbe continuato a costruire il Villaggio coreano, con circa 40 negozi e ristoranti in un'area che divenne nota come il cuore della Seconda Seoul.

Nel 1975, ha aperto il ristorante VIP Palace, costruito utilizzando l'architettura tradizionale coreana, con piastrelle blu coreano importate. Più tardi, il centro commerciale VIP Plaza avrebbe accompagnato il ristorante. Il mercato e il ristorante di Lee sono diventati luoghi di comunità per molti coreani della zona, dove potevano socializzare e tenere riunioni in un modo che non potevano

"All'epoca, quello era il luogo in cui si univano gli immigranti coreani", ha detto Ricky Im, impiegato presso l'Han Kook Mortuary, dove il servizio commemorativo di Lee si è tenuto la scorsa settimana. "Certo, hanno fatto la spesa, ma quello era il punto d'incontro", ha detto dell'Olympic Market e del VIP Palace.

Lee ha esercitato pressioni sui funzionari della città e ha negoziato con i proprietari, sperando di sviluppare ulteriormente la Koreatown che immaginava, completa con le porte della "città" su Olympic Boulevard. Ha investito mezzo milione di dollari alla fine degli anni '70 per costruire l'Hotel VIP, un edificio di 230 piani a cinque piani a 3000 W. Olympic Blvd. Ma con l'aumento dei tassi di interesse, Lee iniziò a restare indietro in affitto.

Anche se nessuno avrebbe contribuito a finanziare la sua visione dei cancelli di Koreatown, Lee iniziò a spingere l'allora sindaco Tom Bradley e altri dirigenti della città a installare un cartello di Koreatown nella zona. Nel 1982, uno salì sulla 10 Freeway vicino all'uscita di Normandie Avenue. Quello stesso anno, Lee ha presentato istanza di fallimento e ha venduto tutto ciò che aveva costruito. Il VIP Palace è stato trasformato in un ristorante Oaxaca, Guelaguetza.

Più tardi, Lee avrebbe persino venduto la sua casa di Los Feliz, che aveva reso un omaggio al suo paese d'origine. Ha costruito uno stagno a forma di Corea del Nord e del Sud, con un piccolo ponte verde che porta alla sua porta di casa – la "DMZ", ha detto.


Nella sua vita personale e professionale, suo padre era acuto e diretto, ha detto Helen Lee al Times.

"Sono sicuro che è in paradiso, che fa le pulizie, che fa cambiamenti e dirige le persone", ha detto. "Sicuramente, è sempre stato il capo."

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